NASA宣布,它已经选择了两个小型卫星方案来改善深空科学观测,使NASA能够开发模型,来预测可能影响宇航员和航天器的空间天气事件。

2016年7月23日,NASA的太阳动力学天文台拍摄到M7.6级太阳耀斑的特写

这两项提议的目的是利用小型卫星,通过预测空间天气如何影响人们及其航天器,更好地保护未来的宇航员。根据NASA的数据显示:2项提案的投资为40万美元,开展为期9个月的任务概念研究。这些提案支持NASA的太阳物理学计划,该计划旨在更好地了解整个太阳系的空间性质,以及它如何随着太阳不断释放的能量和粒子而变化、它如何与行星大气相互作用。

在为期9个月的研究期限结束时,将选出1项提案作为NASA“星际测绘和加速探测器”(IMAP)的次级载荷一起于2024年10月发射。利用NASA“节约成本拼车倡议”,它将与其他两项科学任务同时进行,一项是NASA科学机会任务,另一项是美国国家海洋和大气管理局(NOAA)的太空天气预报任务。

NASA总部太阳物理学部副主任Peg Luce表示,这是太阳物理学计划首次资助这种技术验证。提供在深空成熟和测试技术的机会,是将新技术融入未来任务的关键一步。技术验证提案如下:

  • 用于太阳物理学的科学技术(SETH)

SETH将验证2项技术。第一项是用于小卫星和立方星的光通信技术,它比目前的系统要简单,可以使深空数据速率提高100倍,同时减轻NASA深空网的负担。这种技术可以帮助支持未来需要高速数据通信系统的小卫星星座。

第二项技术验证是探测太阳高能中性原子--从太阳中流出的不带电荷的快速移动的原子--以及从太阳喷发出的一系列波和其他粒子。被称为“太阳高能中性原子”(HELENA)探测器的仪器,其提供的观测结果可以对威胁航天员的潜在的太空辐射发出预警。SETH首席专家是NASA戈达德航天飞行中心的Antti Pulkkinen。

  • 太阳能巡视器(Solar Cruiser)

太阳能巡视器的研究也将验证2项技术。一个近1.8万平方英尺(1670平方米)的太阳帆将验证使用太阳辐射作为推进系统的能力。这样的一个系统可以提供太阳的视图,这是目前技术无法轻易获得的。该航天器还将携带日冕仪,以同时测量太阳磁场结构和太阳表面任何粒子爆炸(或日冕物质抛射[CMEs])的速度。这些巨大的太阳物质爆炸被喷射到太空中,可能引发太空风暴,在最坏的情况下,会干扰地球上的公用电网。

改进这方面的数据收集技术对地球上风险基础设施的预警系统特别有用。太阳能巡视器的首席专家是NASA马歇尔航天飞行中心的Les Johnson。

这些任务的所有资金都来自“太阳物理学太阳陆地探测器”计划,该计划由NASA戈达德航天飞行中心管理。