据国外媒体报道,经行星协会(The Planetary Society)最近证实,其LightSail 2航天器已经从太空发回了第一个信号。

地球轨道上的LightSail 2(艺术图)

在由“Space X重型火箭”成功发射到太空7天之后,信号在加利福尼亚州圣路易斯奥比斯波的加州理工任务控制中心被接收到。

在太阳帆被部署之前会进行为期一周的测试。

莫尔斯码空间信号

当地时间7月2日,面包大小的LightSail 2航天器离开了运载设备Prox-1。最终,LightSail 2航天器打开其超薄的四面太阳帆,展开表面积达到拳击场大小。Lightsail-2作为一个无线电设备,以437.025MHz的频率,每45秒发射一次莫尔斯电码信标“WM9XPA”(航天器的呼号)。

该信标应该可以被手持业余无线电70厘米的八木天线和任何电台(如RTL-SDR)一起接收。还有一个AX.25遥测数据传输,然而,尽管信标结构可用,但我们不知道任何公开可用的解码软件是什么。

接收LightSail-2的一个困难是它的轨道倾角只有24度。所以只有纬度在42--42度之间的地方才有机会接收到它。你可以看到太阳帆目前的位置在N2YO。点击“10天预测”按钮,你就可以预测它什么时候会在你所在的位置上空过境。

估计LightSail-2的观察范围

LightSail-2在437.025MHz频率上传输的CW和数据9600 FSK(0212 UTC)

Prox-1部署LightSail 2

LightSail 2的项目负责人Dave Spencer在一份声明中称:“佐治亚理工学院制造的Prox-1宇宙飞船的工作做得很完美,它把LightSail 2送到了太阳帆的理想轨道上。从LightSail 2接收到的第一个无线电信号是一个重要的里程碑,飞行团队对开始执行任务感到兴奋。”

为了评估航天器的健康状况,行星协会的研究小组现在将用大约一周的时间从LightSail 2上收集更多的数据。一旦测试运行令人满意,任务控制中心将部署32平方米的太阳帆。该团队还将很快在网上发布有关LightSail 2何时会在你所在位置过境的信息,这样你就可以在太阳帆展开后用望远镜观察它。

该航天器预计将绕地球轨道运行大约一年,然后燃烧进入大气层。

Carl Sagan的梦想

上个月,行星协会的首席执行官Bill Nye写道,著名科普作家Carl Sagan对LightSail2项目的启发:“四十年前,我的教授Carl Sagan分享了他使用太阳帆航天器探索宇宙的梦想。现在,行星协会正在实现这一梦想。”

太阳帆的概念是丰富的勘探历史的一部分,跨越了几百年,我们才刚刚看到宇宙飞船从虚构到现实。


一般来说,卫星与地球的控制中心取得联系不是什么特别值得一提的事,但放在厄运缠身的非营利组织行星协会(The Planetary Society)身上,差不多任何好消息都值得庆祝了。行星协会试图集资在太空试验太阳帆(利用太阳光的光压来推进的一种技术)已经有颇长远的历史,可以一路追溯到2005年的Cosmos 1卫星,但Cosmos-1连抵达太空的机会都没有,就因为俄罗斯火箭(一枚改装的洲际弹道飞弹)的故障而坠毁于海中。

第二次尝试是小号的立方卫星 Nanosail-D,选择搭乘当时还未有发射成功记录的Falcon 1 火箭。不幸的是,这次的 Falcon 1任务由于第一级火箭「追撞」到分离后的第二级,使得发射任务失败,Nanosail-D 也随之坠回海中。

第三次尝试是Nanosail-D的备品,取名Nanosail-D2,这次发射倒是一切顺利,然而搭载Nanosail-D的卫在释放时因为不明原因弹出机构失效,使Nanosail-D2卡在搭便车的卫星里。之后虽然又莫名其妙地被放了出来,也与地面取得联系,但此时电池电力已经所剩无几,也就无法进行原定的试验了。

第四次尝试是2015年的Lightsail-1,这次发射没问题、卫星释放也没问题,但因为疑似电池故障,地面无法与卫星取得稳定的联系,最后虽然勉强成功展开了太阳帆,但也就仅此而已,无法操纵它了。

由此就不难理解,为什么单单只是顺利与卫星取得联系,就能让 The Planet Society 开心成这样了。

信息来源:Engadget