南非建造的一架望远镜揭示了银河系的新细节。

首席科学家Fernando Camilo在谈到MeerKAT射电望远镜拍摄的图像时说:“这是我们星系中心拍摄到的最清晰的图像。”

该望远镜由64个碟形卫星天线组成,它们在南非一个半干旱、人口稀少的地区相互连接,距离5英里,那里的信号干扰最小。

每个卫星碟形天线有65英尺高,约7头非洲丛林大象的重量。这些天线的数量和灵敏度使得科学家能够用望远镜拍摄出突破性的图像。

伊利诺伊州西北大学的天文学专家Farhad Yusef-Zadeh说:“他们做的一切都是对的。我看到这张照片时大吃一惊,我从没想过我们能看到这些细节。”

该望远镜历时10年,耗资3.3亿美元,被科学家用来研究氢活动和脉冲星。根据Camilo的说法,MeerKAT可以加深我们对宇宙是如何形成的理解,它是世界上同类型最灵敏的望远镜,它将以前所未有的细节映射到无线电天空。

该望远镜于去年7月正式启动,也使南非成为射电天文学的一个重要全球目的地。

MeerKAT是由南非政府资助的,75%的工作流向了当地公司。组织者表示,该项目为当地农村地区提供了7000多个就业岗位。

EMSS天线公司位于开普敦附近,该公司使用30名工程师为MeerKAT制造接收机。

公司董事Isak Theron说:“这真的是一个令人难以置信的成就,这个项目帮助公司吸引了来自南非各地的顶尖人才。”

南非的太空之旅不会以MeerKAT而终结。

该望远镜是SKA一期工程的关键部件,该工程是一项旨在建造世界上最大射电望远镜的国际工程。

64个碟状天线的MeerKAT望远镜最终将被吸收到SKA的第一阶段,此外,还包括南非的另外130个碟型天线和澳大利亚的130,000个天线。预计将于2020年开始施工。

我国作为SKA主要成员国,不仅主导了15米口径碟形天线的设计和研制,同时也在围绕SKA的科学目标积极布局。

SKA射电望远镜项目一期将在南非安装上百面15米的碟形天线,最终部署在南非和非洲的蝶形天线将达到数千面。

是什么让SKA如此强大?

人们普遍认为射电望远镜只是一个大的碟型天线。然而,单个碟形望远镜的尺寸在结构和工程上都有限制,因此,为了建造更大的望远镜,天文学家使用了一种称为干涉测量法的技术,把较小的天线使用大量由光纤网络连接在一起,并作为一个称为阵列的虚拟望远镜工作。天线越多,有效采集面积越大,探测到非常微弱的宇宙无线电信号的灵敏度也就越高。越多的天线分布在远距离上,也意味着所拍摄的图像比单个天线的分辨率更高。

集空前的采集面积、多功能性和灵敏度于一身的SKA将成为世界上最先进的成像和测量望远镜。它能够在各种无线电频率范围内进行成像和测量,拍摄出目前所有射电望远镜中最清晰的天空图像。