用“惊讶”来描述天文爱好者Phil Williams的反应,似乎有点轻描淡写了,因为他被告知,他所探测到的神秘无线电信号实际上来自一颗几十年前就失效并消失的卫星。

Williams称,他在加拿大康沃尔探测到的信号似乎每隔4秒钟循环一次,逐渐减弱,然后再加强,产生一种诡异的重复声音。

后来确定的结果是,这种渐强渐弱的信号是因为卫星星体在空间中快速翻滚,导致了到达太阳能电池板的光线变化,Gunter空间的页面上说,这些太阳能电池板现在很可能为这座65磅(30kg)重的太空时代遗留下来的电池供电。

科学家们还不清楚这颗卫星将如何继续运行,Williams本人也表示,鉴于太空环境特别恶劣,而且它有摧毁电子设备的倾向,这颗卫星将如何继续运行还存在一些不确定性。

该卫星的推进系统由麻省理工学院的林肯实验室建造,于1965年2月发射,但在发射时就失效了。当它在1967年停止发射信标时,它就被放弃了,这使这个问题变得更加神秘。

在最初未能到达预定轨道后,这颗卫星停止了与基地的通讯,长达46年之久,直到Williams发现了它的突然(对一些人来说,是令人震惊的)复活。

Titan-3A和LES-1卫星

一些人推测,电池的死亡可能会使电力直接从太阳能电池板传输到电脑上,而设备接线的人为故障是导致其过早失灵的原因。

这颗卫星最初是为了测试美国通过卫星进行通信的能力,此前在太平洋进行的核试验摧毁了部分电离层,并有效地中断了与夏威夷和新西兰盟友的短波通信。

多伦多大学的Sean Victor Hum教授在一篇文章中解释说,在核试验之前,盟国可以使用“电离层跳跃”,在那里信号可以有效地从电离层“反弹”,跨越地平线传输信息。

随着部分电离层实际上变成了黑点,美国突然失去了重要的通信基础设施,正如Mark Wade在Astronautix.com上的一篇文章中所描述的,LES计划是为了保证重要的通讯线路。

其他类似目的的项目也在同时运行,比如West Ford项目,计划将5亿支大约2厘米长,直径1毫米的铜针释放进入地球轨道,用来代替受损的电离层反射无线电信号。但是,即使在太空计划的早期,科学家们也认识到用碎片扰乱轨道的危险,最终该计划被终止。

人造卫星的消失和复活非没有先例--1988年,NASA在对太阳进行观测时,与其太阳和太阳圈探测器(SOHO)卫星失去了联系。

NASA太阳和太阳圈探测器(SOHO)

后来,一个软件错误被纠正,导致了在修复之前,与NASA暂时失去了联系,修复后,飞船继续执行任务。

LES-1

然而,就LES-1号卫星而言,其死亡和复活的原因仍然不明确。如果没有对飞船进行物理修复,就不可能确定到底出了什么问题,以及飞船的损坏是如何导致它恢复发射信号的。

这种自我重启的可能性如此之小,以至于NASA都不敢相信。从Williams发现这颗卫星的那一刻起,NASA就花了三年时间,才最终证实这颗有近50年历史的LES-1号卫星发出了神秘信号。

卡西尼号放射性同位素热电源

用太空竞赛早期典型技术制造的航天器部件,在充满辐射、充满敌意的太空环境中毫发无损地存活下来,并且由于内部部件的故障奇迹般地恢复了功能,似乎是极不可能的。

麻省理工学院LES项目的其他卫星也成功完成了任务,这让人们相信,尽管任务失败了,但飞船仍是经过严格设计的。

今天,LES-1继续在黑暗的太空中翻滚,在没有保护的地球轨道上慢慢地解体,发出最后微弱的颤音,地面上的天文学家们等待着它以237MHz的频率进行最后一次传输,然后归于沉寂。


旅行者1号

旅行者1号(Voyager 1)是NASA研制的一艘无人外太阳系太空探测器,重825.5kg,于1977年9月5日发射,截止到2019年仍然正常运作。它是有史以来距离地球最远的人造飞行器,也是第一个离开太阳系的人造飞行器。受惠于几次的引力加速,旅行者1号的飞行速度比现有任何一个飞行器都要快些,这使得较它早两星期发射的姊妹船旅行者2号永远都不会超越它。

它的主要任务在1979年经过木星系统、1980年经过土星系统之后,结束于1980年11月20日。它也是第一个提供了木星、土星以及其卫星详细照片的探测器。2012年8月25日,“旅行者1号”成为第一个穿越太阳圈并进入星际介质的宇宙飞船。截至2018年10月18日止,旅行者1号正处于离太阳144.6 AU(2.16×1010 km)的位置,是离地球最远的人造物体。