这是自7月25日以来,第一次有猎鹰9号矗立在SpaceX的加利福尼亚发射台上,准备飞行。其任务是将一颗名为SAOCOMM-1A的阿根廷地球观测卫星送入轨道。这次飞行的新奇之处在于SpaceX将试图让火箭降落在一个新的着陆区,距离发射地点只有四分之一英里。

到目前为止,该公司西海岸的着陆都是在该公司的无人驾驶船上进行的。美国联邦航空管理局最近批准SpaceX公司在加州范登堡空军基地进行第一次所谓的返回发射点着陆(RTLS)。(SpaceX之前的RTLS发生在佛罗里达州的卡纳维拉尔角)SpaceX公司在2015年从美国空军处租借了这个可能在加利福尼亚着陆的区域,但直到最近才获得使用的许可。

发射已于10月7日星期日晚上7点21分开始。

范登堡基地内有很多建筑,预计猎鹰号将在离其起飞地点约1400英尺的地方着陆,这对SpaceX来说风险很大。如果出了什么差错,爆炸可能会摧毁发射台和附近的其他设施。相比之下,在卡纳维拉尔角,发射区和着陆区相隔几英里。到目前为止,SpaceX已经完成了11次陆地着陆。(上一次RTLS是在今年2月,当时重型猎鹰的两个侧向助推器同步着陆)。

成功的着陆对SpaceX来说将是一场巨大的胜利,因为在从西海岸的设施中回收助推器时,该公司不需要只依靠它的无人驾驶船。在不需要派遣回收船来回收它们的情况下,助推器可以更快地重新投入使用。此外,海水所含盐分具有腐蚀性,需要更多的时间进行检查和整修。另一方面,返回陆地比降落到无人驾驶船上需要更多的燃料。SpaceX所追求的着陆类型在很大程度上取决于有效载荷和发射后剩余的燃料。