一项新的研究发现,NASA最新的行星猎人计划报告发现了它的第一个完全陌生的世界——一个“超级地球”,可能在其恒星的热量下蒸发。

这颗凌日系外行星勘测卫星(TESS)于4月18日由SpaceX猎鹰9号火箭发射升空,进入地球轨道。该太空望远镜正在分析太阳周围几十万颗最亮的恒星,以寻找那些小行星在恒星表面过境时而引起的其亮度微小下降。

科学家利用TESS数据发现了星球Pi Mensae(也被称为HD 39091)周围的一颗新行星,它位于距离地球约59.5光年的Mensa星座中,Pi Mensae是一颗像太阳一样的黄色矮星,是已知有凌日系外行星的恒星中第二亮星。

之前的研究已经在Pi Mensae附近发现了一个比木星大10倍的大气团。这颗名为Pi Mensae b的系外行星有一个高度椭圆形的“离心”轨道,它离恒星的距离可达3个天文单位(天文单位是地球和太阳之间的平均距离——约9300万英里,即1.5亿公里)。

现在,科学家们在Pi Mensae附近发现了一个新的世界——一个大约是地球直径2.14倍、质量4.82倍的世界。这个被称为Pi Mensae c的超级地球,比水星离太阳近50倍。(顾名思义,超级地球是指比我们地球大一点的行星,大约有2到10个地球质量)。

Pi Mensae c是一个超级地球,比我们的世界略大一点、体积更大的行星。这项研究的主要作者、麻省理工学院的Chelsea Huang在接受Space.com网站采访时表示,Pi Mensae c的密度与“整个地球是由水构成的”这幅图相符。但是,她说:“它更有可能有一个岩石内核和一个由氢和氦组成的扩展大气”。“我们也认为这颗行星现在可能正在蒸发,因为它受到了来自主星的强烈照射。”

未来的研究可以调查Pi Mensae的两个已知行星的奇怪结构。类似木星的Pi Mensae b的椭圆形轨道与木星的圆形轨道形成鲜明对比。这表明“在这个行星系统的历史上一定发生了一些事情,激发了这颗类木行星的运行轨道,”黄说。“如果是的话,内部系统是如何生存的?”这些问题还需要进一步研究,了解这些问题将会告诉我们很多行星形成理论。

TESS跟随NASA标志性的开普勒太空望远镜的脚步。在目前已知的3800颗系外行星中有大约70%的行星是开普勒太空望远镜使用凌日法发现的。TESS团队成员表示,如果一切按计划进行,TESS将超过开普勒发现的系外行星数量。