NASA在17年前发射了一颗探测器IMAGE,但4年后,它失联了。但年初,它顽强地复活了!

Rick Burley简直不敢相信的眼睛。

他电脑屏幕上的这份电子邮件来自前同事Jim Burch。这封邮件最初是一个叫Scott Tilley的人发送的。Tilley是不列颠哥伦比亚省(British Columbia)的一名业余天文爱好者,他最近一直在天空中搜寻祖玛卫星的信号:祖玛卫星是一项绝密的政府任务,许多人认为上个月祖玛被送入轨道后失败了。然而,Tilley的无线电设备却发现了一个新的信号,这并不属于祖玛。Tilley认为这一信号来自于一艘失踪已久的NASA航天器,它在13年前神秘地消失了,从此杳无音讯。

IMAGE的辉煌历史
Burley当时就是这项任务的参与者之一,这项任务叫做“IMAGE”。NASA在2000年3月发射了这艘宇宙飞船,目的是研究地球的磁层,这是一个被地球磁场俘获并被太阳风冲击的带电粒子区域。美国宇航局马歇尔航天中心科学技术办公室的首席科学家Jim Spann说:“正如它的名字所表明的那样,其生成图像是关于地球的磁气圈和近地环境的成像,我们以前从没用过这种方式。”

IMAGE可以通过精确的测量来可视化太阳的粒子撞击到磁层产生在夜空中舞动的极光,以及其他的事情。这是人类第一次创造出地球上不可视力场的完整画面。

IMAGE在完成工作任务方面做得很好,直到2005年12月它突然停止了与地球的对话。NASA方面试图恢复联系,但什么也没听到。磁层的最佳摄影师就这么泥牛入海一去无踪了。

这确实是IMAGE 几个小时后,震惊Burley的电子邮件被转发到许许多多原工作团队成员的电脑上。Burley负责领导确认这个信号是否来自IMAGE。几个小时后,他匆匆写就一封短信并附在在越来越长的电子邮件中。“今天的工作总结,”Burley写道,“我今天早上看到Jim Burch发给我的邮件,然后我就一直在擦我喷在笔记本电脑上的咖啡。”

Burley和其他原IMAGE团队的人在多年前就搜寻过这艘失踪飞船的下落。他们以前使用的软件现在看起来已经过时了,因此他们争先恐后地把它升级成现代版。“我的一位同事说,他正在清理一些旧电脑,看看是不是还有的需要密码才可以打开。”Stephen Fuselier说,他曾在IMAGE小组做过联合调查员。等离子体物理学家Fuselier现在是德克萨斯州西南研究所的执行主任。与此同时,其他的天文学家,听说了IMAGE又回归我们视野的消息,自愿将射电望远镜对准了Tilley从他加拿大家中记录下来的方向。

他们在几天内证实了这一情况。上周二,约翰·霍普金斯大学应用物理实验室在马里兰州检测到信号,与过去IMAGE用于广播的频率相同。当他们对输入的数据进行分析时,他们设法发现了嵌入其中的唯一标识号,就像汽车的车牌一样。ID是匹配的。

复活IMAGE期间,技术人员采用了许多先前从一颗叫USA-225的侦察卫星上学到的经验。