据新科学人杂志,美国空军正在尝试通过CubeSat小卫星星座向大气层上层释放电离气体以改善短波无线电传播。

很久以前,我们就知道在夜间能收到一些白天收不到的远方广播电台信号。这种现象的原因是电离层的变化。电离层位于60公里的高空,充满了带电粒子。由于地球是个球体,直线传播的无线电波在球面形状的地表只能传递70公里左右。如果让无线电波在地表和电离层之间反复反射跳跃,传播的距离就能大大增加。夜间,电离层密度更高,反射能力更强,因此你能听到更远的广播电台信号。

美国人曾尝试利用地面的天线激发电离层产生等离子体(参见HAARP项目)。这次,做法将更加直接:利用小卫星将等离子体直接带入大气层。

除了改善短波无线电信号之外,美国空军还试图通过这种办法降低太阳风带来的危害,有时太阳风可能导致GPS系统停摆。此外,阻断敌方卫星的通信也是用途之一。

目前,该项目可见的困难有两个:一、把等离子发生器做得足够小;二、如何控制这些等离子体的散布。